美國知名投資大亨喬治索羅斯,去年3月剛向出版社遞交書稿,10天後,他的最新著作「喬治索羅斯帶你走出金融危機」便出版了。不過,出爐的是電子書,紙本書還要再晚上幾個月才出版。

在過去,傳統出版社收到作者稿子,約需9個月到一年時間,新書才會出現在書店中。就算有電子書版本,也絕對不會比紙本早出,免得影響紙本書的銷量。

「在這個分秒必爭的關鍵時刻,我們沒有時間等待。」出版商Neidlinger表示。另一本由商業周刊專欄作家丹尼爾葛羅斯撰寫的「蠢錢:為什麼我們偉大的經濟頭腦讓這個國家破產」,出版社也以同樣的理由,三周就快速端出電子書,紙本書半年後才問世。

誰都沒有想到,金融危機對出版業最大的影響,竟是加快電子書的發展。

暢銷書「窮爸爸富爸爸」作者羅勃特.T.清崎,正在撰寫新書「富人的陰謀:金錢的八大新規則」。該書9月才要正式出版,卻已經可以在網路上讀到最新進度。清崎每寫一章,就把文章Po在新書的官方網站上,就像網路作家一樣。

難道不怕內容曝光影響新書銷售量?清崎說:「如果只遵循傳統的出版規則,這本書便不值得寫。」就在他寫作的同時,美國不斷出現新的拯救經濟方案,他認為自己有責任讓讀者馬上吸收到最新的「救命」資訊。

世界局勢變化的迅速,讓傳統出版商作家不得不開始仰仗電子書。歐巴馬當選後,美國ET出版社只花了一個月,就出版一本關於這位政治金童的電子書。

另一個出版社Chelsea Green更狠,他們打算出版「歐巴馬的挑戰」,但擔心太早出版,「黑旋風」一旦落選,這本書會血本無歸;等到大選後再出,又錯過銷售的黃金時間。最後他們想出一個妙招,讓這本書的首次出版,是在總統大選期間,提供讀者在亞馬遜網站上以「隨需列印」的方式購買,降低該書的製作風險。

這個太過投機的作法,一度引起書商揚言抵制,知名連鎖書店Barbnes&Boble便主動砍掉不少該書訂單。他們擔心,這個例子會「帶壞」其他出版商,先以價廉的電子書試探市場,再決定要不要出版紙本。

比起紙本書,電子書製作簡單、成本低廉、出版迅速,但品質也因此較紙本書粗糙。傳統出版人認為,花漫長時間去製作一本書,正是書籍之所以存在的價值:它因此值得讀者細細捧讀。而如果出版人連投資一本紙本書的信心都沒有,這本書還有出版的價值嗎?

在這樣一個追求效率和效益的時代。快書(電子書)與慢書(紙本書)的對決,戰局恐怕比金融海嘯還要詭譎。

【2009/04/03 聯合報】

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