新浪科技訊,北京時間5月20日消息,據美國生活科學網站19日報道,5月19日,科學家在紐約舉行的一次新聞發布會上宣布,考古發現找到了人類進化中“缺失環節”。考古學家在德國挖掘的一個0.47億年前類似狐猴的骨骼化石,可能是現今猿類、猴類和我們人類的共同祖先,這無疑是人類進化研究中的重大發現。

  人類進化的第一環

  這個類似狐猴的遠古物種被稱為“艾達”,它是一只雌性,其身高3英尺。挪威奧斯陸大學國家歷史博物館喬恩-赫魯姆(Jorn Hurum)說,“艾達”展現了非人類進化鏈的特征(類似原猴類的狐猴),但和人類進化鏈關系更為密切。赫魯姆說“艾達”的發現為始新世以來發現的所有靈長類動物化石提供了完整的古生物學解釋。赫魯姆說,“這是人類進化中的第一環。” 不過,赫魯姆說艾達並不是真正的類人猿。

  據悉,該化石標本是在1983年德國梅塞爾化石遺址挖掘發現的,但當時私人收藏家卻並未意識到它的重要性,卻把它一分為二,並且把兩部分全部售出。較小部分被科研人員找到,不過這個骨骼化石標本被修補過,以看起來更完整。較大的那部分最近剛剛進入公眾的視野,現在屬于奧斯陸大學自然歷史博物館。

  艾達是在德國梅塞爾化石遺址被發掘出土的,這里是始新世時期生物化石的重要發現地。艾達是一個非常完整的動物化石標本,甚至還能清晰地在岩石中看到它們身體上的軟毛紋理。赫魯姆說,艾達有和其他腳趾相對的大腳趾,手指尖和腳趾尖有指甲,並且艾達腳上有一塊距骨,這表明艾達和人類有直接聯系。

  化石還保存了艾達腸胃中吃過的食物,包括果子,種子和樹葉。X光照射顯示艾達同時有嬰兒和成人的牙齒,但是艾達沒有像細齒梳子一樣的爪子,而這是狐猴的特征。狐猴也是靈長類動物,但是被認為更為原始,和大猩猩及人類不屬于同一個種群。

  科學家估計艾達死亡時大概9個月大。她向前突出的眼睛和人類的一樣,使她的視場能夠重疊,有立體感和距離感。赫魯姆和他的同事還表示,艾達很可能是在夜間活動。

  艾達骨骼化石的年代背景

  早期智人最早出現在距今20萬年前,起源于非洲,後向歐亞非各低中緯度區擴張(除了美洲),這是人類第2次走出非洲。現代公認的最早的人類祖先,即人類的起源,南方古猿(australopithecines) 出現在約600萬年前,最早出現在非洲大陸南部,是最早的人科動物。此後,原始人類逐漸從猿類分離出來。 古類人猿最早出現在非洲東部南部,由原始猿類逐漸進化而來,分化為低等類人猿(如長臂猿)和高等類人猿(如猩猩)古猿等。這一分化發生在始新世時期,正好是艾達存在的年代之後。靈長類的起源可以追溯到這個時期。

  艾達是怎麼死的?

  艾達生活在距今4700萬年前,當時地球幾乎就是一個大叢林,氣候是亞熱帶氣候,哺乳動物正在迅速進化。早期的馬,蝙蝠,鯨魚,最早的靈長類動物以及其他一些生物繁榮生長。喜馬拉雅山正在形成。

  赫魯姆說,X光片顯示艾達可能死于手腕骨折。他表示,很可能艾達手腕骨折後,一次她去梅塞爾湖畔喝水,但是不幸卻因湖畔二氧化碳過濃而窒息。梅塞爾湖是由火山爆發形成,靜靜的湖水上和湖畔覆蓋有厚厚的二氧化碳氣體。由于手腕骨折行動不便,艾達慢慢失去了意識。後被水衝刷進湖中,沉入湖底。赫魯姆說,湖底獨特的條件使艾達的尸體得以保存4700萬年。

  據悉,一件艾達的複制品將會在本周晚些時候在美國自然歷史博物館展出。相關的書籍和紀錄片也將很快推出。赫魯姆和一支國際研究小組目前將這項研究發表在近期出版的《公共科學圖書館‧綜合》(PLoS ONE)雜志上。(唐寧)

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