2009.06.16 03:47 am
加州健腦中心的指導員在電腦課上協助高齡100歲的老奶奶愛姆里奇(右一)動動腦,健腦俱樂部在美國蔚為風潮,去年健腦產業出現爆炸性成長,消費者在鍛鍊大腦方面的支出超過8,000萬美元。
(彭博資訊)
63歲的作家巴克琳在住家社區看到新開的「健腦俱樂部」後,當場加入會員。現在她每周作三次健腦運動,並說電腦「視覺處理」課程已讓她可以更快找到汽車鑰匙,網球球技也跟著提升。巴克琳說:「我的網球水準已提升至不同境界;我現在都和40多歲的球友打球,而且不會輸給她們。」

她加入的活力大腦(Vibrant Brains)健腦俱樂部自從2007年12月以來,已吸引約200名會員。會員每月只要支付60美元就可自由使用20台電腦,電腦上安裝了可以鍛鍊腦部的「有氧神經電路」等心智健康軟體。

巴克琳表示,她迷上一套藝術拍賣遊戲,該遊戲會先展示十幾張等待拍賣的莫內名畫,「然後插入其他莫內的畫,要你分辨出哪些是要拍賣的」。她說:「我大學時兼修藝術史,但仍覺得這個遊戲很難。」

透過電腦訓練

成千上萬的美國人正考慮加入健腦俱樂部,這些俱樂部數目雖然不多,但是已經開始像雨後春筍般在全美各地冒出,雖然類似的腦部鍛鍊軟體在家庭的個人電腦上也看得到,而且有些甚至是免費提供的,而且科學界對這類軟體的效用也還沒有定論。

和常泡在一般健身房練舉重與皮拉提斯的人一樣,愛上健腦俱樂部的部分用戶表示,他們也喜歡有私人教練陪伴。除了基本的認知訓練,腦部保健還包括心智健康評估與放鬆練習。

健腦熱潮也正在專業健腦中心以外的地方流行開來。芝加哥有一家健腦中心「大理石」(Marbles),提供各種改善腦部健康的課程。康乃狄克州哈福德市非營利組織新英格蘭認知中心,專門培訓健腦教練,目的是將健腦課程推廣到全國的社區中心。

據專門調查健腦益智軟體市場的銳腦公司(SharpBrains)共同創辦人佛南迪茲表示,過去三年內已有700多個退休社區成立電腦化的健腦中心。他表示這個產業2008年呈現爆炸性成長,消費者在鍛鍊大腦方面的支出超過8,000萬美元。

健腦業宣傳健腦好處是根據一個相當新的科學發現:腦的可塑性,即人腦一生都會根據心智活動創造新的神經連結。美國醫學學會雜誌2006年發表一項研究結果,針對2,832名老年人的臨床實驗證明,從一串字母或單字中找規律的「認知訓練」,有助於改善記憶並增進推理能力。

益智遊戲熱賣

最近一項對487名65歲以上老年人進行的研究也發現,在八周內透過腦部鍛鍊軟體進行40小時的訓練,可顯著改善記憶力和注意力。

這項研究指出,「心智保健」仍然是個模糊的概念。一些科學家認為健腦中心是種噱頭,商人利用大眾對於老年痴呆症的恐懼從中牟取利益。據估計,全美國已經有530萬人罹患阿茲海默症(Alzheimer)。阿茲海默症協會預測,隨著嬰兒潮世代步入老年,到2010年美國每年將會出現50萬名老年痴呆症患者,且此一趨勢將持續數十年。

部分神經學家表示,現在就宣稱特定形式的腦部鍛鍊能夠產生持續的益處,或減少老年痴呆症,都還為時過早。

但害怕老年痴呆症的大眾和已出現老年痴呆症早期症狀的患者,卻不會坐待研究成果出爐。任天堂表示,2006年以來已在全美賣出約550萬套益智遊戲軟體腦年齡(Brain Age),大大提高了民眾對健腦的認知。

學者保守看待

雖然大多健腦中心主要推銷對象是嬰兒潮世代,但嬰兒潮的父母輩也加入健腦行列。80歲的前演員經紀人史蕾恩,去年加入佛羅里達州薩拉索塔市一家健腦俱樂部。

她說:「我想儘可能讓腦筋保持敏銳。」史蕾恩目前最喜歡玩的健腦設備是達金健腦系統(Dakim Brain Fitness System),這套系統配備觸控式螢幕電腦,也搭配著1950年代的電影與音樂片段並配上旁白與故事,操作起來就像是遊戲節目。

【2009/06/16 經濟日報】

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