日本童話故事中,常有狐仙人模人樣作弄人類。最常看到的戲法是,把樹葉變成金錢去誘惑好吃懶做的人,這些自以為發大財的人,拿著錢準備闊綽出手時才發現,原來只是樹葉。

日本四國德島山間小村「上勝町」,人口只有兩千餘,但有一群老阿嬤有本事「把樹葉變成黃金」。她們不是狐仙,但她們能將周遭山林的葉子採擷包裝後,發送全日本當料理的盤飾,年收入高達一千萬日圓。

「你知道她們每個小時的工資嗎?在東京最貴地段銀座,經營高級酒吧的媽媽桑,收入都沒她們高呢!」上勝町區公所課長輔佐橫石知二,瞇著眼看著這些老阿嬤,笑得闔不攏嘴。

這些阿嬤平均六十七歲,最高齡八十九歲,她們就住在上勝町的山林小村中。每天起床後第一件事,是先看傳真機上有沒有訂單,然後將客人所訂的葉子嚴格挑選包裝好,中午一點以前送到鄰近的「農協集散中心」。農協職員點收後,趕搭當天最後一班飛機,隔天中午前,料理店就能收到貨,正好趕上當天中餐和晚餐使用。

日本料理所用的葉子(在日語中稱為「妻(Tsuma)物」),小小兩三片綠葉,放在五顏六色的料理盤上,更讓料理「秀色可餐」。這些阿嬤曾組團到東京旅遊,一來是從沒「進京」;二來是要考察她們精選的樹葉,究竟是在什麼情況下被用在料理上。

那次旅遊,阿嬤玩得很開心。橫石知二笑著說,「料理上桌時,誰也沒心情看菜色如何,反而都在找葉子究竟擺在哪裡。」

名不見經傳的上勝町,如何會想到經營這種事業?其間還有一段辛酸的故事。上勝町過去盛產柑橘,廿多年前,一次大風雪幾乎毀掉村民的心血,當時還是農協職員的橫石知二看了相當難過,便開始思考鄉里的替代產業。

有一天橫石知二到大阪出差,和同事到一家「頑固壽司店」吃飯,鄰座一名小姐對一片裝飾用的紅葉驚歎連連,橫石知二往大腿一拍說:「就是這個,我要找的就是這個!」

他問料理師父,這種「妻物」是否有人賣?料理師父說,就是因為是小東西,市面上買不到,得透過各種管道,還經常緩不濟急,也找不到固定貨源。橫石就問料理師父,如果有固定貨源,他願不願買?沒想到這位師父高興的喊:「當然要啦,這樣可以省很多事!」

橫石知二後來回到上勝町,就把他的構想告訴町長,町長也覺得這是個沒本錢的買賣,因此就由公家成立公司,開始提供樹葉,還取了個好聽的名字「彩(irotori)」,讓村裡的老阿嬤動手篩檢葉子。一盒十片,可賣兩百到三百日圓,上勝町一年就可做到兩億的營業額,業績好的阿嬤也可年收上千萬日圓。

八十歲的菖蒲增喜子說,她每天一早都先去看傳真機,如果有她可以提供的貨色,立刻打電話搶下訂單,再由老伴到林外採摘,經她剪裁包裝,再由老伴送到農協去。

交完貨,她還會上網查她這個月的業績。橫石說,日本有許多村莊由公家分配給他們電腦,但很多都擺著不用,只有上勝町的老人家「會用電腦」,因為不打開電腦就不曉得今天賣了多少。

【2005/06/05 聯合報】 @ http://udn.com

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